Astronomie, Satellite, Space

Leven op Europa?



Deze maan van Jupiter heeft misschien leven in een ondergrondse oceaan.

Leven op Europa: Water uit een ondergrondse oceaan op de maan van Jupiter, Europa, zou het oppervlak kunnen bereiken door lekken of uit hete wateropeningen barsten. Dit water zou de chemie van de oceaan onder de oppervlakte onthullen en kan microben bevatten die eronder leven. Artist's concept afbeelding door NASA / JPL.

Ondergrondse structuur van Europa: Deze afbeelding toont de interne structuur van Europa. Het heeft een ijzige korst ondersteund door een ondergrondse oceaan. Daaronder bevindt zich de rotsachtige laag rondom een ​​ijzeren kern. Afbeelding door NASA / JPL.

De nieuwe zoektocht naar buitenaards leven

De afgelopen eeuwen geloofde iedereen dat Mars het meest waarschijnlijke lichaam in ons zonnestelsel was om het leven buiten de aarde te ondersteunen. Maar na eeuwen telescoopobservatie, tientallen jaren verkenning van ruimtevaartuigen en verschillende robots die het oppervlak ervan verkennen, blijft de belofte om het leven op Mars te ontdekken ongrijpbaar.

Nu wordt de wetenschappelijke aandacht gericht op Europa, de vierde grootste van de 67 bevestigde manen van Jupiter. Het is misschien een nog betere kandidaat voor het vinden van leven dan Mars. Voor het leven zijn de drie basisvereisten: 1) vloeibaar water; 2) chemische bouwstenen; en 3) een energiebron. Europa zou alle drie hebben.

1) Europa's vloeibaar water

Het oppervlak van Europa is erg koud en bedekt met ijs. Dit ijs vormt een "korst" op de maan waarvan wordt gedacht dat deze enkele kilometers dik is. Onder de korst wordt gedacht dat er een ondergrondse oceaan van vloeibaar water tot 100 kilometer diep bestaat. Onderzoekers geloven dat de oceaan rijk is aan opgeloste ionen, met name magnesium, natrium, kalium en chloor. Organismen op aarde leven in oplossingen die rijk zijn aan ionen, dus de kans is groot dat ze er op Europa in leven.

Video: Europa - Cool Destination for Life, geproduceerd door NASA / JPL News.

Video: Europa - Cool Destination for Life, geproduceerd door NASA / JPL News.

2) Europa's Building Blocks of Life

Waarnemingen van ruimtevaartuigen bepaalden dat het oppervlak van Europa bedekt is met waterijs. Dat ijs en andere materialen op Europa's oppervlak worden gebombardeerd met straling van Jupiter die ze zou kunnen veranderen in enkele van de chemische bouwstenen van het leven. Deze omvatten: vrije zuurstof (O2), waterstofperoxide (H2O2), koolstofdioxide (CO2) en zwaveldioxide (SO2).

Als deze verbindingen de ondergrondse oceaan bereiken, kunnen ze waardevolle voedingsstoffen zijn om het leven te starten en in stand te houden. Het oceaanwater kan reageren met de rotsen en mineralen van de oceaanbodem om andere voedingsstoffen vrij te maken om het leven te ondersteunen.

Video: De Europa-Jupiter-systeemmissie, geproduceerd door NASA / JPL News.

Video: Hubble beeldt rechtstreeks mogelijke pluimen af ​​op Europa, geproduceerd door Goddard Space Flight Center / Katrina Jackson van NASA.

Video: De Europa-Jupiter-systeemmissie, geproduceerd door NASA / JPL News.

Video: Hubble beeldt rechtstreeks mogelijke pluimen af ​​op Europa, geproduceerd door Goddard Space Flight Center / Katrina Jackson van NASA.

3) Europa's energiebron

Europa's positie in de ruimte bevindt zich binnen het krachtige zwaartekrachtsveld van Jupiter. Deze sterke zwaartekracht "pull" heeft de maan opgesloten in een baan met één halfrond constant tegenover Jupiter. De elliptische baan brengt Europa afwisselend dichter bij en verder weg van de planeet. Deze afwisselende toename en afname van de zwaartekracht op Europa resulteert in het verlengen en ontspannen van de maan bij elke reis rond de planeet. Deze interne beweging, gecombineerd met zwaartekrachten uitgeoefend door naburige manen, produceert interne wrijving en warmte binnen Europa.

De interne warmte van Europa kan de energiebron zijn die voorkomt dat de oceaan onder de grond bevriest en elk leven dat daar bestaat in stand houdt. Er kunnen heetwaterroosters op de bodem van de oceaan zijn die energie en voedingsstoffen uit het binnenland van de planeet leveren. Organismen op aarde zijn ontdekt in de subglaciale meren van Antarctica en in de hete ionenrijke wateren van hydrothermische openingen. Het leven in Europa's ondergrondse oceanen zou op soortgelijke manieren kunnen worden ondersteund.

Europa vanuit Galileo: Een afbeelding van het achterste halfrond van Europa. Het vertoont zeer weinig stootstructuren, maar talloze richels en breuken die wijzen op een stijve korst die zich over een onderliggende mobiele laag verplaatst. Afbeelding door NASA.

Bewijs voor de ondergrondse oceaan

NASA levert drie bewijsstukken die de aanwezigheid van Europa's ondergrondse oceaan sterk ondersteunen.

1) Magnetometer-enquêtes uitgevoerd door het Galileo-ruimtevaartuig ontdekten een geïnduceerd magnetisch veld nabij het oppervlak van Europa. Dit suggereert een grote hoeveelheid geleidend materiaal (zout water) op een diepte van 30 kilometer (ongeveer 20 mijl) of minder.

2) Het oppervlak van Europa heeft banden, richels, breuken en multi-ringvormige impactstructuren die wijzen op de aanwezigheid van mobiel materiaal hieronder.

3) Het oppervlak van Europa heeft grootschalige breuken en richels die lijken op die welke de tektonische platen van de aarde verbinden. Deze suggereren een mobiele laag onder de korst van Europa die de korst ondersteunt en laat bewegen.

Leven op Europa Informatie
Een venster op Europa's Ocean Right at the Surface: Website
Europa & Titan: Moons With Life ?: artikel uit de Earthguide-sectie van de Scripps Institution of Oceanography, website van de Universiteit van Californië in San Diego, laatst bezocht in oktober 2016.
Europa zou de ingrediënten kunnen hebben die nodig zijn voor het leven: artikel van de NASA-website, maart 2013.
Wat doet ons denken Er is een oceaan onder Europa's ijzige korst ?: artikel van de NASA-website, maart 2013.

Het leven op Europa is misschien gemakkelijk te vinden

De aanwezigheid van magnesiumverbindingen op het oppervlak van Europa suggereert dat water uit de ondergrondse oceaan het oppervlak bereikt via bronnen of ventilatieopeningen. Als dit gebeurt, leveren deze uitbarstingen ionen en microben op uit de oceaan beneden.

Dus als er leven is in Europa's ondergrondse oceaan, kan het verspreid zijn over het oppervlak van de planeet waar landers of rovers het kunnen vinden. Een missie naar het oppervlak van de Europa kan gemakkelijk bewijs van leven of zelfs sommige van de microben vinden door oppervlaktematerialen te bemonsteren.

Dit maakt Europa een zeer interessant doelwit in de zoektocht naar buitenaards leven. Sommige onderzoekers geloven dat het een veel beter doelwit is dan Mars.